Sobrevuelo de la NASA revela un lago de lava en la «luna torturada» de Júpiter

Los sobrevuelos cercanos de Io, una de las lunas de Júpiter y el mundo con mayor actividad volcánica de nuestro sistema solar, revelaron un lago de lava y...

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Los sobrevuelos cercanos de Io, una de las lunas de Júpiter y el mundo con mayor actividad volcánica de nuestro sistema solar, revelaron un lago de lava y un elemento imponente llamado «montaña Steeple» en la superficie de la luna extraterrestre.

La nave espacial Juno de la NASA, que comenzó a estudiar Júpiter y sus lunas en 2016, voló a unos 1.500 kilómetros de la superficie del mundo de lava en diciembre y febrero para capturar las primeras imágenes detalladas de las latitudes del norte de Io.

Hacía más de 20 años que una misión no volaba tan cerca de Io, y la cámara de la nave espacial, llamada JunoCam, capturó imágenes de alta resolución que mostraban columnas volcánicas activas, picos montañosos y un lago de lava en proceso de enfriamiento.

«Io está plagada de volcanes y hemos captado algunos de ellos en acción», afirma Scott Bolton, investigador principal de Juno en el Instituto de Investigación Southwest, en un comunicado.

«También obtuvimos magníficos primeros planos y otros datos de un lago de lava de 200 kilómetros de longitud llamado Loki Patera. Hay detalles asombrosos que muestran estas islas locas incrustadas en medio de un lago potencialmente magmático bordeado de lava caliente», añadió. «El reflejo especular que nuestros instrumentos registraron del lago sugiere que partes de la superficie de Io son tan lisas como el cristal, lo que recuerda al cristal de obsidiana creado volcánicamente en la Tierra».

Una animación basada en los datos de Juno acerca un lago de lava, llamado Loki Patera, en la superficie de Io. Crédito: CNN/NASA/JPL-Caltech/SwRI/MSSS. Procesamiento de imágenes: Gerald Eichstädt/Thomas Thomopoulos (CC BY)

Bolton anunció los hallazgos el 16 de abril en la Asamblea General de la Unión Geofísica Europea en Viena. Los nuevos datos dibujan un retrato más claro de Io, que ha intrigado a los científicos durante siglos.

«Aparte de la Tierra, es el único lugar de nuestro sistema solar en el que vemos volcanes de magma activos», dijo Bolton.

Animación de un mundo desconocido

El equipo tradujo parte de los datos de Juno en animaciones que ponen de relieve algunas de las características de la superficie del mundo infernal, como Loki Patera y la montaña Steeple («steeple» en inglés significa aguja o torre) .

Juno detectó la montaña con la ayuda del sol brillando sobre la superficie de Io, lo que creó sombras dramáticas que revelaron un pico muy afilado.

«Utilizamos los datos científicos para entender las sombras y medir la distancia», dijo Bolton. «Puede que no sea perfectamente correcto, pero esto es más o menos lo que sería si fueras allí. Llamamos a esta montaña Steeple, porque es tan empinada allí en el borde, que puede ser la versión de Io del Matterhorn».

Aunque la temperatura del magma en Io asciende a miles de grados, es probable que la superficie de la luna esté a – 148 °F (-100 °C), dijo Bolton.

«Cuando sale el magma al estallar un volcán, se congela inmediatamente y probablemente produce nieve sulfurosa», dijo.