Campos patagónicos alojan 40 veces más hielo que los Alpes

Los dos campos de hielo que se extienden en la región patagónica de los Andes albergan cuarenta veces más hielo que todos los glaciares de los Alpes europeos....

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Los dos campos de hielo que se extienden en la región patagónica de los Andes albergan cuarenta veces más hielo que todos los glaciares de los Alpes europeos.

Utilizando métodos de última generación y los escasos datos disponibles hasta la fecha, un equipo dirigido por Johannes Fürst del Instituto de Geografía de la FAU (Friedrich Alexander Universitat) llegó a esta conclusión tras reestimar el volumen de ambos campos de hielo en 5 mil 351 kilómetros cúbicos en 2000.

Los investigadores han publicado sus hallazgos en Communications Earth & Environment.

Los campos de hielo patagónicos definitivamente eclipsan a los glaciares europeos. Esto queda claro con solo mirar sus enormes dimensiones: solo el Campo de Hielo Patagónico Norte tiene aproximadamente 120 kilómetros de largo y, en algunos lugares, entre 50 y 70 kilómetros de ancho.

El Campo de Hielo Patagónico Sur es más de tres veces más grande y se extiende sobre un área de aproximadamente 350 kilómetros de norte a sur con un ancho promedio de 30 a 40 kilómetros. Las masas de hielo tienen un espesor medio de más de 250 metros, lo que las hace aproximadamente cinco veces más gruesas que los glaciares de los Alpes europeos.

A esto se suma un clima inusual y, en ocasiones, extremo. Al igual que en Europa Central, los vientos en estas regiones de América del Sur a menudo soplan de oeste a este y transportan aire húmedo desde los océanos hacia el interior. La diferencia decisiva está en los Andes, que se extienden de norte a sur en América del Sur, con altitudes que van desde menos de 3 mil metros en el sur hasta 6 mil metros en las regiones tropicales y subtropicales, lo que obliga a la masa de aire húmedo procedente del Pacífico en ascenso.

A medida que el aire se enfría, sólo es capaz de retener menos humedad y empieza a llover o nevar, dependiendo de la altitud y la época del año.

Las regiones entre la costa del Pacífico y los Andes suelen tener más de 3 mil milímetros de precipitación al año. Esto significa que por cada metro cuadrado de terreno caen 3 mil litros de lluvia, nieve o granizo al año. En comparación, en ciudades como Núremberg y Múnich las precipitaciones son relativamente bajas, aproximadamente 550 y 930 litros respectivamente.

Gracias a sus altas precipitaciones, la zona escasamente poblada al oeste de los Andes, en el sur de Chile, tiene un clima generalmente fresco en el que crece una exuberante selva tropical. La lluvia cae de las nubes en las zonas altas de las montañas y los vientos traen aire relativamente seco a las zonas al este de los Andes. Esto ha dado lugar a otra zona escasamente poblada, con un paisaje estepario desnudo que se extiende a lo largo de cientos de kilómetros.

Por lo tanto, ambos campos de hielo patagónicos están ubicados en una región remota del mundo donde se recopilan muchos menos datos climáticos y geográficos que en Europa Central, por ejemplo.

Además, Argentina y Chile llevan mucho tiempo en disputa sobre la posición exacta de la frontera y han llegado a un punto muerto sobre la posición exacta del Campo de Hielo Patagónico Sur, declarando básicamente amplias extensiones del glaciar como zona tierra de nadie y haciendo extremadamente difícil su acceso. No sólo eso, sino que significa que es prácticamente imposible tomar mediciones geográficas in situ.

Un fenómeno natural también dificulta la investigación en la zona. Las precipitaciones aumentan con cada metro que se eleva el aire en las vertientes occidentales de los Andes. Por lo tanto, nieva en grandes cantidades en las cumbres y en ambos campos de hielo patagónicos. «Sin embargo, no sabemos exactamente cuánta precipitación cae allí», explica en un comunicado el investigador de la FAU Johannes Fürst.

Los grandes volúmenes de nieve que caen a estas grandes altitudes hacen inviable el funcionamiento de una estación meteorológica en un lugar tan remoto. Cualquier estación meteorológica sería susceptible de sufrir daños debido a las enormes cantidades de nieve que caen en la región, y las reparaciones resultarían extremadamente difíciles y requerirían mucho tiempo.

Nadie puede saber con seguridad si cada año caen allí 10 mil o incluso hasta 30 mil litros de precipitaciones por metro cuadrado. «Se supone que las nevadas máximas se sitúan entre 30 y 100 metros al año», afirma Johannes Fürst. «Esas son cantidades inimaginables».

Dado que el hielo del glaciar se forma con el tiempo a partir de estas masas de nieve, cifras precisas permitirían a los investigadores comprender mejor los procesos. Una cosa es segura: las enormes cantidades de precipitaciones son una fuente fiable y abundante de reposición de la capa de hielo, y el hielo que se forma pronto también se unirá al flujo que desciende hacia el valle.

Como resultado, los glaciares provenientes de los campos de hielo patagónicos fluyen extremadamente rápido. Mientras que el hielo de los Alpes europeos rara vez cubre una distancia de cien metros al año, la mayoría de los glaciares de los campos de hielo patagónicos se mueven a mayor velocidad.

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